¿Qué son los esteroles vegetales?

Los esteroles son componentes naturales esenciales en las estructuras de las membranas de todas las células, tanto vegetales como animales.

El colesterol es el esterol predominante en nuestro cuerpo y desempeña además otras importantes funciones:

  • Precursor de varias hormonas esteroideas.
  • Precursor de las sales biliares: importantes en la digestión y absorción de las grasas.
  • Precursores de la vitamina D
  • Participan en el transporte de las grasas y vitaminas liposolubles (A,D,E y K)

Las plantas contienen fitoesteroles (campesterol, sitosterol y estigmsterol) que actúan también como componentes estructurales y en la formación de sustancias esenciales para las plantas. A pesar de tener una estructura similar, los esteroles vegetales y el colesterol no se absorben de la misma forma en nuestro organismo.

El colesterol tanto el procedente de la dieta como el endógeno recirculante procedente de la bilis, se absorbe entre un 35% y un 70% en el intestino, mientras que los esteroles vegetales se absorben poco en el intestino entre un 0,4% y un 3,5%. Pero estos porcentajes cambian al estar ambos presentes en el intestino, debido a que los esteroles vegetales interfieren en la absorción del colesterol disminuyendo su captación y por tanto favoreciendo su eliminación.

Como consecuencia de esta diminución de la absorción del colesterol disminuirá los niveles en sangre del colesterol total, sobre todo del LDL (colesterol “malo”), ya que es el principal transportador de colesterol en sangre hacia los órganos y el cual sus niveles altos en sangre se han asociado claramente con el desarrollo de las enfermedades cardiovasculares. En cambio, no se ven alterados los niveles de los triglicérido ni del HDL (colesterol “bueno”), transportador de colesterol desde los órganos hacía el hígado, el único órgano capaz de eliminar el exceso de colesterol por vía biliar.

¿Cuál es la cantidad efectiva?

En varios estudios se ha observado que personas con alto nivel de colesterol en sangre (por encima de 200mg/dl) la dosis efectiva mínima para reducir el colesterol “malo” (LDL) es de 2 g/día de esteroles.

¿En qué alimentos podemos encontrarlos?

Los alimentos ricos en esteroles vegetales, son sobre todo los aceites vegetales (maíz, girasol, soja y aceite de oliva), los cuales en 100g podemos encontrar entre 900-176 mg de esteroles.

Como podemos ver para llegar a la cantidad recomendada de esteroles a través de alimentos vegetales ricos en esteroles habría que consumir cantidades muy elevadas, imposibles de consumir en un solo día y además no hay que olvidar que son alimentos que aportan una alta cantidad de calorías.

Por este motivo, existen en el mercado alimentos funcionales, como yogures líquidos enriquecidos con esteroles, que contienen la cantidad diaria recomendada.

Estos productos son recomendados para personas con el colesterol elevado y no se recomienda su consumo en mujeres embarazadas ni durante la lactancia, y niños menores de 5 años. No obstante si tomas productos con esteroles comunícaselo a tu médico para que lo tenga en cuenta para los próximos análisis.